Maatschappij

Ver sterrenstelsel vuurt snelle neutrino’s richting aarde

De aarde wordt regelmatig bestookt met snelle deeltjes – zogeheten neutrino’s – van een ver sterrenstelsel. Dat concludeert een internationaal team van honderden wetenschappers vrijdag in Science. Eén enkel neutrino bracht hen op het spoor. De ontdekking bevestigt dat de meest energierijke kosmische straling van buiten de Melkweg komt.

„Voor het eerst is er een hoogenergetische neutrino waargenomen waarvan je kunt zeggen waar het vandaan komt”, zegt Heino Falcke, hoogleraar astrodeeltjesfysica aan de Radboud Universiteit. Hij was niet betrokken bij het onderzoek: „Dit is een van de belangrijkste ontdekkingen van 2018.”

„De neutrino-astronomie is een feit geworden”, zegt professor Nick van Eijndhoven, IceCube-programmaleider voor de Vrije Universiteit Brussel. Zijn team was nauw betrokken bij het opzetten van het alarmsysteem, dat al 45 seconden na de detectie diverse observatoria en satellieten heeft gealarmeerd.

Neutrino’s zijn subatomaire deeltjes die zich bijna niets aantrekken van materie zoals wij die kennen. Ze zijn verwant aan het elektron, maar hebben geen elektrische lading en vrijwel geen massa. Zonder dat we er erg in hebben, schieten er elke seconde ontelbare aantallen van deze deeltjes door ons heen. Schade richten ze niet aan: we zijn lucht voor ze.